L'absinthe : les vertus cachées de la diabolique Fée verte

Un papyrus égyptien, daté de 1 600 avant J.-C., recommande cette grande plante vert argent comme stimulant, antiseptique, remède contre la fièvre et les règles douloureuses. Pythagore pensait que les feuilles d'absinthe dans le vin favorisaient l'accouchement, tandis qu'Hippocrate préconisait cette plante contre les règles douloureuses, l'anémie et les rhumatismes. Pline l'Ancien rapporte, dans son Histoire naturelle (livre XXVII), que cette « plante très simple à trouver et parmi les plus utiles » était «utilisé à son honneur dans maints rites du peuple romain ». Ainsi, les vainqueurs des courses de chars du Capitole étaient-ils récompensés par une coupe de vin d'absinthe, qui représentait le don de la santé.

Les deux principales substances actives de l'absinthe sont l'absinthine (un alcaloïde) et la thuyone (un terpène proche du menthol), toutes deux toxiques à forte dose. La th uyone, qui présente certaines similarités structurelles avec le tetrahydrocannabinol (le composant actif du cannabis), peut notamment pro- voquer des troubles neurologiques graves. A des doses plus modestes, elle susciterait une singulière « clarté d'esprit et de vision ».

Si la « Fée verte » été tellement prisée par les artistes au XIXesiècle, c'était justement pour sa capacité à exacerber la sensibilité conjugué aux effets désinhibant de l'alcool (dont le taux atteignait 72° !). Fascinante et redoutable, elle a inspiré (et influencé de nombreux peintres, poètes et écrivains : Daumier, Manet, Toulouse- Lautrec, Zola, Baudelaire, Hugo ou encore Musset… Tantôt « fée», tantôt « atroce sorcière », celle que l'on invoquait aussi sous le nom de « Notre-Dame de l'oubli » impliquait des rites de dégustation qui en faisaient une « herbe sainte aux pouvoirs extraordinaires et aphrodisiaques ».

« Boisson nationale » en 1880, l'absinthe sera victime de son succès. Les effets ravageurs de la surconsommation de liqueurs de mauvaise qualité lui vaudront d'être interdite en France en 1915. La plante, elle, continue d'être employée pour ses propriétés anti-inflammatoire, désinfectante ou encore vermifuge notamment contre les oxyures. Elle entre d'ailleurs dans la composition de nombreux produits pharmaceutiques, y compris le Vicks Vaporub !