Plantes et Santé Plantes et santé : le site de la phytothérapie

La seconde vie des sols pollués

Les sols pollués

Plomb, cadmium, solvants, nitrate, PCB... À cause de ces polluants, des milliers d’hectares sont incultivables pour les générations futures. Pour dépolluer les sols, la phyto-remédiation, l’art de soigner les sols par les plantes, sera-t-elle la solution d’avenir ? Cette science complexe et encore balbutiante sort peu à peu des laboratoires pour offrir des solutions durables.

Alors que la population mondiale augmente, les terres cultivables ne cessent de diminuer notamment à cause des pollutions. Récupérer les sols dégradés et contaminés devient un enjeu agricole mais aussi sanitaire. Chaque jour on mesure un peu plus les dangers pour la santé de ces sites pollués. Ainsi on sait que les PCB sont de redoutables perturbateurs endocriniens, tandis que l’on découvre de l’arsenic dans le riz ou encore du plomb et du cadmium dans le thé. Certaines terres agricoles chinoises ont été si polluées par les effluents d’anciens sites miniers, qu’elles ont été retirées de la production agricole. En France, les activités métallurgiques ou minières ont entraîné d’importantes contaminations au plomb et au cadmium bien au-delà du périmètre des usines, tandis que les sols de nombre de régions viticoles, contiennent jusqu’à cinq fois plus de cuivre que la teneur limite normale, suite à l’utilisation de la bouillie bordelaise. Aux Antilles françaises, un insecticide puissant, la chlordécone, utilisé dans la culture des bananiers, a souillé près de 20000 hectares.

Expériences grandeur nature

Restaurer ces terres ou tout au moins contenir leur pollution devient crucial car ces toxiques peuvent se diffuser aux eaux souterraines, aux plantes, à toute la chaîne alimentaire et  finalement à l’homme. Face à ces désastres, la phyto-remédiation – l’utilisation des plantes pour soigner les sols – cherche des solutions depuis une vingtaine d’années, intéressant de près les industriels comme les communes. Jean-Louis Morel et le laboratoire Sols et Environnement qu’il a dirigé au sein de l’université de Lorraine et de l’INRA, font partie des pionniers. «Il y avait encore peu de recherches dans les années 1990, explique le chercheur. Mais aujourd’hui, les publications scientifiques et les expériences commencent à être plus solides pour passer aux réalisations grandeur nature.» Toutefois, si la phyto-remédiation représente un formidable espoir, il faut aussi reconnaître que certains projets ont manqué de cohérence tout en laissant penser que la solution est à portée de main. « Aux États-Unis certaines sociétés ont ainsi lancé des procédés d’extraction du plomb par la moutarde indienne mais à grand renfort de produits chimiques qui ont pollué les nappes phréatiques!» explique le chercheur. De plus, la pollution des sols est bien plus complexe que celle de l’eau ou de l’air. Le travail des plantes passe par leurs racines et les micro-organismes qui les entourent. Ceux-ci transforment et...

dégradent certains polluants et peuvent produire des métabolites parfois plus toxiques, mobiles et réactifs que les polluants d’origines. D’autres scientifiques vont plus loin dans leurs reproches. D’après eux, les Américains auraient joué aux apprentis sorciers en manipulant génétiquement une plante venue de Turquie et en la développant en Oregon en vue de l’exploiter pour l’extraction minière du nickel. Aujourd’hui, l’espèce serait devenue invasive et le projet arrêté.

Contenir la pollution

Malgré ce premier bilan en demi-teinte, les recherches en phyto-remédiation se poursuivent, tirant les leçons du passé et capitalisant les connaissances acquises. En Lorraine, le projet Lorver, initié en 2012, permet de stabiliser les polluants de friches industrielles – évitant leur propagation dans l’air, l’eau et le vent – tout en valorisant ces terres aujourd’hui à l’abandon. Cette phyto-stabilisation permet notamment de contenir des toxiques que l’on ne sait pas encore traiter. Les chercheurs ont choisi de planter du chanvre et des peupliers, des plantes offrant des débouchés économiques (dans les domaines du textile, des nouveaux matériaux composites, de l’énergie...) ce qui permet de rentabiliser le projet. Pour être pérenne, la phytoremédiation doit en effet intégrer dès sa conception des sources possibles de revenus. Parmi les plus belles promesses de la phyto-remédiation, les chercheurs misent sur les plantes capables d’absorber les polluants puis de les dégrader si elles sont organiques ou de les stocker s’il s’agit de métaux. « Près de cinq cents espèces de plantes hyper accumulatrices ont été identifiées à ce jour, capables d’extraire le nickel, le zinc, l’arsenic, ou encore le cadmium, explique Jean-Louis Morel. Elles sont extraordinaires, car elles peuvent absorber des quantités inhabituelles chez les végétaux».

Innovation française

En Chine, où le scientifique intervient, on utilise ces plantes dans l’agriculture pour réduire les pollutions alimentaires comme celle du cadmium dans le riz ou pour de grandes surfaces agricoles contaminées à l’arsenic où l’on fait appel à une variété de fougères (Pteris vitata). Les plantes « aspirateurs à métaux » sont récoltées, stockées puis brûlées et les métaux présentant un intérêt économique récupérés. En France, plusieurs projets de recherche explorent la phyto-extraction. C’est le cas dans le Nord, sur un ancien site pollué aux dioxines, ou encore dans le Tarn, où une équipe de chercheurs mise sur le géranium pour piéger des métaux lourds. Claude Grison, directrice du laboratoire Chimie bio-inspirée et Innovations écologiques, a quant à elle développé un nouveau procédé de phyto-remédiation unique au monde. Avec la commune de Saint-Laurent-le-Minier, un petit village du Gard, elle mène depuis 2008 avec son équipe au sein du CNRS, une vaste opération de dépollution de l’ancien site minier du village. Celui-ci contient de telles quantités de zinc et de plomb que la récolte des fruits et légumes est interdite. Grâce à trois plantes locales aux propriétés exceptionnelles (Iberis intermedia, Anthyllis vulneraria et Noccaea caerulescens), les métaux lourds du sol sont absorbés. Les plantes sont ensuite récoltées et valorisées grâce à un nouveau procédé de chimie verte entièrement écologique. Et dont le résultat  final intéresse des sociétés japonaises avec qui le CNRS, qui possède onze brevets sur ces découvertes, a signé un contrat. L’innovation devrait être étendue à trois sites en Nouvelle-Calédonie, tandis que des projets sont en cours au Gabon, en Grèce, au Japon et en Chine. Sur chaque site, il s’agit d’une opération sur mesure en adéquation avec les plantes locales. Mais, grâce à ces nouveaux procédés, la pollution initiale devient aussi une nouvelle ressource économique entièrement verte, rendant viable les projets dans le temps. C’est nécessaire car, sur des sites très pollués comme Saint-Laurent-le-Minier, la dépollution des sols pourra prendre jusqu’à cinquante ans...

Des géraniums contre le plomb

Le pélargonium odorant pourrait piéger efficacement le plomb qui pollue certaines friches industrielles, limitant ainsi les risques pour la santé des jeunes riverains. Le projet DéplassMétaux, plusieurs fois primé, va bientôt utiliser ce cousin du géranium pour libérer les sols des métaux lourds dont le plomb, le zinc,  l’arsenic, le nickel, le chrome et le mercure. La technique repose sur un système d’irrigation qui permet d’extraire les métaux lourds du sol. Des plants de pélargonium  complètent ce dispositif et devraient, grâce à leurs racines, extirper les métaux  lourds de la terre pour les stocker dans leurs parties aériennes. Un test grandeur  nature,  financé par le ministère du Redressement productif et l’ADEME, démarre sur  la friche laissée par une ancienne mégisserie au cœur de la petite ville de Graulhet,  dans le Tarn. La terre polluée a été déversée dans une sorte de bac géant de 105 m2  avec, pour le moment, l’objectif de traiter 45 m3 en trois ans.

Redonner de la vie au sol de son potager

Il n’y a pas que les sols agricoles ou d’anciens  sites industriels qui soient pollués. Il arrive  que la terre des potagers individuels le soit  aussi parce qu’on y a fait une utilisation  massive de produits phytosanitaires chimiques.  Certaines pratiques visant à fertiliser le sol  sont également dommageables. « Tous les  lisiers, quelle que soit leur origine animale,  sont une catastrophe, ils tuent toute vie dans  le sol », explique Gérard Ducerf spécialiste  des plantes bio-indicatrices. Si vous avez  « hérité » d’un sol en mauvais état, il va donc  falloir d’abord le nourrir pour réveiller tous les  micro-organismes qui vont ensuite favoriser  vos cultures. Pour cela, Gérard Ducerf conseille  d’amender le sol avec un compost le plus  diversifié possible et enrichi de plantes comme  la prêle, la consoude, les fougères, le buis.

Cet article est reservé aux abonnés.
Pour lire les 78% restants de cet article,
Inscrivez vous gratuitement à la newsletter Plantes et Santé
Recevez chaque semaine nos conseils de bien-être par les plantes, astuces et recettes à faire vous même pour retrouver Equilibre et Santé
Votre inscription a bien été prise en compte 
Politique de confidentialité